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2016.04.24  あすなろ62 ロボット(過去記事)

2006.12号

日本は、技術立国と呼ばれます。日本には、最先端の技術がいくつもあります。そのうちの一つとして、ロボットの二足歩行技術があります。

この技術に関して有名なのは、なんと言ってもホンダのアシモでしょう。アシモのスムーズな動きは、「動歩行」技術の実用化によって得られたものでした。

動歩行とは、何のことかご存じですか?

ただ単に、二つの足で歩くだけならば、今までにも例はありました。それこそ何でもいいというのなら、ゼンマイのおもちゃだって二足歩行しています。


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しかし、このおもちゃの「歩行」は、人間の「普通の」歩き方とは根本的に違います。というのも、このおもちゃの場合、どういう瞬間にネジが止まっても転倒することはありませんが、人間は、歩いている最中に動きを止めると、場合によっては倒れてしまうからです。

この違いは、足の裏が接地している面と、重心との関係にあります。

このおもちゃでは、重心の位置が接地面(足の裏)から外れることはありません。歩みによって重心は前へずれていくのですが、その移動中も、常に接地面の中にあります。

しかし人間の場合、歩いている瞬間の重心は、足の裏から完全に外れています。これが、歩いている途中で停止すると倒れてしまう所以なのですが、逆にこれがあるからこそ、人間は速く歩けるのです。

重心を足の裏から前方に外すことによって、人間は前に倒れようとします。そこで倒れないように足を踏み出し、またその力を持続させるべく足を後方へ蹴り出し、前へ進んでいきます。これが、動歩行です。対して、前述のゼンマイおもちゃの様な歩行は、静歩行と呼ばれます。

動歩行は、静歩行と比べて効率よく歩けるのですが、その実用化のためにはバランスセンサーを始めとする高度な技術が必要となります。機械による動歩行を初めて実現したのは早稲田大学の研究室で、1984年のことでした。

ホンダも、最初は静歩行から始めました。


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この第一号の完成は、1986年のことです。そして1989年に動歩行の実現、さらに安定歩行技術の確立による坂道、階段歩行の実現などを経て、1996年には世界初の人間型自律ロボットP2を完成させるのです。P2はコンピュータやバッテリーを全て内蔵し、階段や傾斜を自分で判断して歩行するという、当時としては画期的なものでした。

これをきっかけに、日本中の各所で人間型ロボットの研究が活発に行われるようになりました。特にソニーのキュリオは、驚異的な小型化を実現しています。


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ところで、人型ロボットの研究開発に対する情熱は、日本が突出しているようです。これにはどうも、「ロボット」という言葉に対するイメージの違いがあるようです。

ロボットという言葉は、チェコの小説家が強制労働を意味するrobotaを語源に作り、広まったとされています。小説内では人造人間という設定ではありましたが、ロボットが市販されて人間の代わりに働くという話で、現在までの概念の原型となっています。

しかし1927年、近未来を描いたSF映画「メトロポリス」が発表されると、少しイメージが変わってきます。ここに登場するマリアというロボットは、労働者を管理するために送り込まれたものですが、次第に暴走を始めて労働者を煽動し始め、最後は火あぶりにされて終わります。


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この映画は、サイレント時代としては超大作で、世界中で大反響を呼びました。今でもこの作品は「SF映画の原点にして頂点」とまで言われちゃっています。

このあたりから、ロボットというものは、得体の知れない怪しいイメージが広まったようです。それを決定的にしたのは、1968年に公開された映画「2001年宇宙の旅」でした。劇中にロボットは登場しませんが、HAL9000というコンピュータの暴走が描かれています。この影響から、欧米諸国においては、ロボットやスーパーコンピュータといえば、未だに人間を支配するようなマイナスイメージがあると言われています。

しかし日本では、ロボットのイメージといえば鉄腕アトムであり、ドラえもんでしょう。ロボットに対する猜疑心や恐怖心などはもとよりなく、日本人にとっては、友達であり味方なのです。このあたりが、ロボット研究に対する、姿勢の違いとなって現れている、という話があります。

私もその考えに基本的に同意ではありますが、話はもっと単純のような気がします。すなわち、日本にはロボットを作りたい人がたくさんいて、西洋にはあまりいなかった、単にそれだけの話でしょう。

二足歩行のロボットが、なぜ必要なのか。なぜ人型である必要があるのか。今、いろいろな理由が説明されていますが、別に何だっていいんです。ただ、作りたかったんですよ。

飛行機を最初に作った人たちは、ただ単に空を飛んでみたかっただけなのです。便利になるとか役に立つとか、そんなことは後になってつけた理屈です。でもその後、飛行機は人類に必要不可欠なものになりました。ロケットを打ち上げる理由も同じです。ロボットも同じですよ。

それより、この超高度な技術を、平和利用に無駄遣いしてしまう日本という国に乾杯。

学塾ヴィッセンブルク 朝倉   





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